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微软下乡送温暖:免费给美国大农村铺宽带

http://finance.sina.com   2018年12月06日 16:56   北京新浪网

  新浪科技 郑峻发自美国硅谷

  老乡开门啊,我们是微软啊,给你送温暖啦,哦不,我们是来送宽带的。

谷歌Project Loon谷歌Project Loon

  如何为全球偏远地区提供互联网,是各大科技公司近年来的一大情怀和挑战。为了同样的目的,不同公司有不同的技术方案,其中最为炫酷的就是空降:谷歌选择了平流层气球,Facebook选择了无人机,SpaceX选择了发射卫星。谷歌的项目起步较早,目前已经在非洲和亚洲部分国家实现了商用落地,Facebook则在今年放弃了自己开发无人机的计划。

Facebook无人机Facebook无人机

  与上诉公司的炫酷技术相比,微软的送网项目就显得非常接地气:不仅没有选择高大上的空降网络技术,而选择了改造利用当前已有的技术和资产;没有一起步就福泽全球的大胸怀,而是选择先造福本国民众,尤其是农村地区。

美国人口密度美国人口密度

  美国有近3.3亿人口,陆地面积超过900万平方公里,但人口大多集中在东西海岸地区;在中部各州,人口也集中在城市地区。在本土48州中,人口最少的怀俄明州只有不到60万,甚至还不如人口大州的一个城市。在广袤的中西部大农村地区,电信基础设施建设远远落后于东西海岸的繁华地区,甚至还存在着诸多完全没有网络的空白地带,即便是在经济最为繁华的加州,在北部、东部和南部的山区与荒漠地带,也同样有诸多网络盲区。这主要是因为美国的电信运营商是私营企业,在人口密度过低的地区投资基站和铺设网络的成本回报过低,这一点和中国政府统一规划的村村通形成了鲜明的对比。

美国宽带覆盖情况美国宽带覆盖情况

  美国有超过十分之一的人口(3400万人)无法获得宽带网络服务(网速低于25Mbps),其中2340万人生活在农村地区。由于无法获得高速网络接入,这些农村居民也就无法享受到城市居民拥有的经济和教育机会。而微软想要改变的,正是这些人的生活。

  去年7月,微软正式宣布推出Rural Airband项目。微软计划联合诸多合作伙伴,利用未使用的卫星电视频段(白频段),为美国农村地区民众送去宽带服务。当时微软表示,自己会负责在未来五年给200万美国农村用户带来宽带服务。

  时间已经过去了16个月,微软的下乡送网计划进展如何?

  微软总裁兼总法律顾问布拉德·史密斯(Brad Smith)昨天对外介绍称,Rural Airband计划的推进速度超过预期,按照目前的进度,现在预计到2022年就可以给300万美国农民提供宽带服务。“我们的信心不仅来自于微软的谈判合作进展,也来自于我们正在进行的大举投资,微软正在打造一个强健的电视白频段生态平台。”

电视白频段项目计划电视白频段项目计划

  据他介绍,微软已经与美国13个州的13家当地电信公司达成合作协议,在未来几年为这些地区提供宽带。根据合作协议,微软会提供前期投资,帮助这些电信提供商扩大宽带覆盖面积,并与他们进行收入分成;而微软获得的收入也会继续投入到后续投资中去。单是这13个州的项目,就可以覆盖100万农村人口。接下去微软计划继续覆盖12个州,其中包括印第安纳、密西西比、俄克拉荷马、西维吉尼亚以及加州等农业大州。

  那么微软这个接地气项目到底是怎么实现的呢?电视白频段是指电视转播商没有使用的600MHz频段,这一频段可以用来传送无线信号。在各种网络覆盖技术中,卫星送网技术更适合为人口密度低于每平方英里2人的超低密度地区,而电视白频段技术适合人口密度在每平方英里2-200人的中等密度地区,固话和光纤网络技术适合人口密度在每平方英里200人以上的地区。

  相比铺设固定线路,利用电视白频段来提供宽带可以显著降低成本。微软预计,为美国农村居民提供宽带只需要80亿-120亿美元的总资本投入和初期运营成本,这比铺设光纤宽带的成本低了80%,也比架设4G无线网络低了50%。而在消费者一侧,在屋顶安装设备接收电视白频段转化为宽带网络的成本已经从800美元降低到300美元,微软希望未来可以降低到100美元。

  实际上,利用电视白频段提供给宽带并不是什么新技术。在推出Rural Airband项目之前,微软已经在全球17个国家部署了20个电视白频段项目,为18.5万人提供宽带服务。而美国FCC早在2010年就批准了使用电视白频段提供网络的技术。然而,这个技术之所以没有大规模普及,根本原因是在于资金。农村地区的网络运营商缺乏资金,也没有足够的技术。而微软所做的,就是不断完善软硬件,提供初期建设资金,开发行业标准,探索可行的商业模式。此外同时,微软也呼吁FCC等政府监管部门提供扶持政策,保证700Mhz以下的电视白频段持续可用;呼吁美国联邦和地方政府提供基础设施建设投资。

  不过,去年微软宣布这个项目的时候遭到了卫星电视行业的普遍怀疑态度。但随着微软逐步推广,一些农村地区的本地运营商开始与微软接触,成为了Rural Airband的首批合作伙伴,其中就包括了密歇根州的Packerland Broadband和威斯康星州的Upper Peninsula。微软明确表示,自己并不打算从这个宽带项目中获利,也不会进入电信行业。

  那么,这个项目对微软有多少收益?自从2014年新CEO纳德拉(Satya Nadella)上任之后,微软的企业战略重心就转向了大力发展云服务。为农村地区提供宽带服务,帮助美国的农场主和乡村企业以及学校实现高速上网,无疑可以给微软的云服务带来更多的消费和企业用户。但正如微软所说,农村地区接入高速互联网,受益的是整个科技行业。

  不过,扶持弱势地区也一直是微软的社会责任感。2016年川普意外爆冷击败希拉里当选美国总统之后,硅谷诸多科技企业纷纷哀叹民主遭受挫折;在诸多科技巨头中,只有微软公开提到了川普当选的真正原因——美国经济发展失衡,地区贫富差距扩大。

  微软总裁史密斯当时在官方博客撰文,“无论在大选中支持哪一方,微软都坚信美国现在应当团结。每一位当选总统都值得微软的祝贺、祝愿和支持。权力的和平过渡是美国民主的持续和关键基石,现在依然如此。微软祝贺川普当选美国总统。”

  微软还开始反思美国科技行业和其它地区的脱节;认为科技行业没有采取足够措施,去帮助那些近年来发展落后的人们。实际上,川普之所以能够击败硅谷和华尔街力捧的希拉里,靠的就是经济发展远远落后于硅谷和纽约的、依靠传统行业的中西部地区选民,尤其是赢下了五大湖地区的民众支持。其中,美国农村地区几乎是一边倒得支持共和党和川普。

  微软当时表示,“在一个迅速变革的时代,我们需要创新来推动包容性的经济增长,帮助每个人前行。这需要政府、私有行业以及个人都共同承担责任。”看起来,微软正在切实履行自己扶持经济弱势地区的社会责任。

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