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第一枚恐龍蛋可能是軟的

http://finance.sina.com   2020年06月18日 19:38   北京新浪網

  來源:中國科學報

  作者 | 任芳言

  在智利國家自然歷史博物館,有一具化石標本從未被貼上分類標籤。

  2011年,它被人從南極帶回,長約28釐米,寬約18釐米,有點像泄了氣的足球。

  過去近十年,科學家對確認這具化石的來歷一直沒什麼頭緒。

  無獨有偶,美國自然歷史博物館的古生物學家馬克·諾雷爾也有一個十幾年都沒解開的難題。

  2005年,他與同事在蒙古南部發現了一些原角龍蛋化石,這些蛋的內部有幼龍的骨骼雛形,但沒人能解釋爲何蛋的邊緣有一圈神祕的白色圓環。

  6月18日,《自然》發表了兩篇論文,兩個謎題就此解開,並指向一個關鍵結論:早期恐龍產下的蛋是軟的。

  這也解釋了爲何恐龍化石標本中,蛋化石尤其少——軟殼狀態下的蛋更脆弱,很難演變成化石。

原角龍巢穴中的軟殼蛋,內有蜷曲的胚胎。圖片來源:M。 ELLISON原角龍巢穴中的軟殼蛋,內有蜷曲的胚胎。圖片來源:M。 ELLISON

  茱莉亞·克拉克是奧斯汀得克薩斯大學的古生物學家。

  在她和同事的努力下,那顆“泄了氣的足球”終於有了身份——它其實是大型海底捕食者滄龍的蛋化石,來自6600萬年前。

  通過一系列顯微鏡觀察,他們證實化石上褶皺而脆弱的外壁實際上是卵的分層結構。

  諾雷爾等人發現的化石上的白色環狀物,也恰恰是軟殼蛋的有力證明。爲了解開謎題,他與同事將化石樣品置於激光中,記錄光與樣品表面相互作用產生的變化。

  研究組用到了兩組化石樣品,其一是蒙古出土的、7500萬年前的原角龍蛋化石,另一個是約2.15億年前的滄龍蛋化石。

  軟蛋殼的分子指紋與硬蛋殼有所不同,諾雷爾等人最終證實,兩份化石上的白色光環,其實是化石版的軟蛋殼分子指紋。

  滄龍存活於恐龍時代早期。

  先前研究指出,早期的恐龍蛋很可能就是軟的。而原角龍的蛋化石則意味着,即便在已經出現硬殼蛋的恐龍時代晚期,也有軟殼蛋的存在。

  去年,英國萊斯特大學的研究者還發現,翼龍也會產下軟殼蛋,孵化後的翼龍可以立刻飛翔。

  而克拉克等人也指出,滄龍很可能在軟殼蛋產下後的幾分鐘就孵化出殼。

  有研究者指出,陸地上的恐龍會將軟殼蛋埋起來,這種做法可能是出於安全考慮,畢竟數噸重的成年恐龍直接孵在蛋上,蛋殼很容易被破壞。

  也有研究者表示,這一做法可以防止蛋的水分流失。不過此舉也可能導致蛋處於較低溫度、發育得更緩慢。

  這兩項研究改變了人們對恐龍成長和撫育方式的認知。

  葡萄牙里斯本技術大學古生物學家裏卡多·阿勞霍指出,諾雷爾等人的結論令人信服,其研究提醒人們,“我們對恐龍繁殖策略的多樣性知之甚少”。

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